Rovanperń wint loodzware Rally van Portugal

Voor de rallyliefhebber keren we nog even terug naar het weekeinde, want de vijfde rally van het wereldkampioenschap 2023 is inmiddels achter de rug. De Rally van Portugal werd weer grotendeels op gravel verreden en werd een behoorlijk slagveld in de topklasse.

De openingsdag was er één met de nodige pech voor meerdere toppers. Takamoto Katsuta moest met technische problemen de eerste dag al halverwege laten voor wat het was, Pierre-Lous Loubet en navigator Nicolas Gilsoul moesten in de Ford een brandje blussen en Ott Tänak kreeg met Martin Järveoja met een lekke band te maken. Elfyn Evans kon helemaal inpakken: met navigator Scott Martin crashte de Toyota-rijder, waarna er ook nog eens brand uitbrak.

Kalle Rovanperä en Jonne Halttunen gingen in de overgebleven Toyota aan de leiding en hadden na dag één 10,8 seconden voorsprong op de Hyundai van Dani Sordo en Candido Carrera. Hun teamgenoten Thierry Neuville en Martijn Wydaeghe volgden op 26,0 seconden, vlak voor Loubet (+26,9) en de Hyundai van Esapekka Lappi en Janne Ferm (+27,3) - Tänak was op 1:04,7 minuten verder de enige die nog een klein beetje in de buurt bleef.

Op de zaterdag viel Loubet weg, nadat hij een boomwortel geraakt had en teveel schade op had gelopen om nog goed door te kunnen. Rovanperä behield de leiding en breidde die stevig uit met een indrukwekkende dag: Sordo volgde op 57,5 seconden, Neuville stond al op 1:08,6 minuten en Lappi op 1:10,9. Tänak deed nog wel mee, maar op plek vijf gaf hij inmiddels al 2:21,8 minuten toe, als laatste van de overgebleven kanshebbers in de topklasse.

Aan het eind van de zaterdag had Neuville flinke technische problemen en op de openingsproef van zondag bleek dat het nog niet was opgelost: de Belg verloor bijna anderhalve minuut en zijn reactie - "Het is voorbij" - was duidelijk. Rovanperä kwam op de slotdag niet meer in de problemen en pakte zijn eerste zege van het jaar, voor Sordo (+54,7) en Lappi (+1:20,3). Tänak werd op 2:04,1 minuten vierde, Neuville hield op 8:22,5 minuten plek vijf nog wel vast.